Hiện có 48 thi thể tại tầng hầm của nhà tang lễ ở Harlem. 40 thi thể trong số đó đang được đặt trong các hộp các-tông, sẵn sàng cho hỏa táng. 8 thi thể còn lại trong tủ lạnh chờ được ướp xác và chôn cất. Song, dự kiến phải mất nhiều tuần, thậm chí nhiều tháng nữa quá trình này mới diễn ra.

Nỗi đau tận cùng của nữ nhân viên nhà tang lễ tại tâm dịch Mỹ
Lily Sage Weinrieb đang sắp xếp lại các thi thể dưới tầng hầm của nhà tang lễ Harlem. Ảnh: Reuters

Khi các quan chức y tế bắt đầu cho chôn cất những người tử vong vì Covid-19 trong một hố chôn tập thể trên đảo Hart vào tuần chết chóc nhất của dịch bệnh tại New York, nhà tang lễ ở Harlem cũng bắt đầu phải từ chối nhận các thi thể vì hết chỗ chứa. Lily Sage Weinrieb, một trong bốn nữ nhân viên thuộc công ty Dịch vụ mai táng và hỏa táng quốc tế đang làm việc tại đây, cảm thấy buồn vì điều này.

Theo Reuters, ở những khu vực tiền tuyến chống dịch Covid-19, các bác sĩ và y tá đảm trách việc chăm sóc, điều trị cho những người còn sống. Song, ở đó còn có những người chịu trách nhiệm chăm lo cho người chết như các nữ nhân viên ở nhà tang lễ Harlem. Họ lo sợ bản thân rốt cuộc sẽ nhiễm virus corona chủng mới và tử vong.

Một vài người đã gửi con cái đến sống cùng với người thân. Và vì các thành phố của Mỹ như New York chưa bao giờ được thiết kế để xử lý quá nhiều người chết đến như vậy, nên áp lực từ công việc với họ dự kiến sẽ kéo dài hơn nhiều.

Nỗi đau tận cùng của nữ nhân viên nhà tang lễ tại tâm dịch Mỹ
Alisha Narvaez đeo đầy đủ đồ bảo hộ trước khi bắt đầu công việc. Ảnh: Reuters

Lúc dịch mới bùng phát, Alisha Narvaez, 36 tuổi đã gửi cô con gái đến sống cùng người chị song sinh của cô. Song, sau hai tuần, bà mẹ đơn thân đã phải đón con về vì cô bé không quen xa mẹ.

Alisha kể, cô thường xuyên tắm rửa ngay tại nhà tang lễ sau giờ làm và trước khi bước vào nhà lại trút bỏ mọi quần áo, rồi tắm rửa một lần nữa. Cô cũng xịt nước khử khuẩn vào túi xách và sử dụng nước súc miệng chuyên dụng để đảm bảo không gây hại cho con gái ở nhà. "Mặc dù con bé đã đi cách ly nhiều tuần, nhưng mỗi ngày tôi từ chỗ làm về nhà đều là ngày số 0 đối với cháu", Alisha bộc bạch.

Jenny Adames, 36 tuổi đồng nghiệp của Alisha, lại gửi con về nhờ mẹ ruột chăm sóc hộ. Cô tiết lộ, mình mới đây còn ngủ quên trong lúc đang nhắn tin với con gái nhỏ. Cô cảm thấy "trái tim tan nát" khi con gái lúc nào cũng than nhớ và muốn ở bên cạnh mẹ.

Nỗi đau tận cùng của nữ nhân viên nhà tang lễ tại tâm dịch Mỹ
Jenny Adames dùng điện thoại có ốp lưng in ảnh cô con gái nhỏ. Ảnh: Reuters

Nicole Warring, 33 tuổi lại lo sợ bản thân có thể chết hoặc lây truyền virus cho cậu con trai 10 tuổi. Bạn trai của cô, người đang làm việc cho một công ty kinh doanh quan tài, từng bị nhiễm Covid-19 nhưng hiện đã hồi phục. Nicole từng phải nghỉ việc một tuần vì tim đập quá nhanh do lo lắng.

Trong khi đó, Lily Weinrieb, 25 tuổi đã dọn khỏi ngôi nhà thuê chung cùng những người bạn ở Philadelphia vì không muốn khiến họ phải liên tục phơi nhiễm với virus. Mỗi tuần, cô mất vài tối ngủ trong khu nhà nguyện tại nhà tang lễ.

 
Nỗi đau tận cùng của nữ nhân viên nhà tang lễ tại tâm dịch Mỹ
Lily bên quan tài của một người nghi tử vong vì nhiễm Covid-19. Ảnh: Reuters

Về công việc, Jenny không nhớ thi thể đầu tiên cô phải từ chối nhận trong mùa dịch, nhưng cô nhớ rất rõ trường hợp đầu tiên khiến cô rơi lệ. Một người đàn ông lớn tuổi cứ một tiếng đồng hồ lại gọi điện cho cô, ít nhất 4 lần trong một ngày để năn nỉ cô tiếp nhận xác của người bạn đã chết trong viện dưỡng lão. "Tôi thực sự không thể làm được gì và điều đó khiến trái tim tôi tan nát. Đây không phải là cách chúng tôi từ chối mọi người. Chúng tôi chỉ cần thêm thời gian", nữ nhân viên nhà tang lễ chia sẻ.

Số ca tử vong vì dịch Covid-19 ở Mỹ hiện cao nhất thế giới. Khoảng 1/3 trong đó, hơn 13.000 trường hợp, là tại thành phố New York. Thành phố đông dân nhất nước Mỹ này hiện chỉ có 4 cơ sở hỏa táng.

Nỗi đau tận cùng của nữ nhân viên nhà tang lễ tại tâm dịch Mỹ
Nicole Warring đẩy một cái thi thể qua dãy thùng các-tông dưới tầng hầm nhà tang lễ Harlem. Ảnh: Reuters

Khi số người thiệt mạng vì dịch tăng đột biến, các nhà xác trở nên quá tải. Các toa rơ-moóc đông lạnh bên ngoài các bệnh viện cũng không có đủ giá đỡ và các thi thể đôi khi được xếp chồng lên nhau hoặc đặt trên sàn nhà. Các bệnh viện, vốn thường cho phép lưu trữ các thi thể tới 14 ngày hiện cũng phải rút ngắn thời gian xuống còn 6 ngày.

Nicole kể, cô cùng các đồng nghiệp phải làm việc không ngơi tay khi hết thi thể này đến thi thể khác được mang đến đều có nhãn dán "Covid-19". Điều đáng lo ngại là, không ai biết liệu thi thể của những nạn nhân chết dịch đó còn khả năng lây truyền mầm bệnh nguy hiểm hay không.

Cách đây 2 tuần, nhà tang lễ Harlem thậm chí hết nhẵn găng tay dành cho các nhân viên. Jenny buộc phải cầu cứu cha của con gái cô, dù cả hai rất căm ghét nhau sau khi chia tay. Do làm việc ở một bệnh viện, anh ta đã lấy được găng tay, một hộp khẩu trang y tế và một bộ đồ bảo hộ mang đến cho cô.

Nỗi đau tận cùng của nữ nhân viên nhà tang lễ tại tâm dịch Mỹ
Lily và Nicole liên tục nhận các cuộc gọi đến nhà tang lễ nhờ trợ giúp dịch vụ. Ảnh: Reuters

Theo lời các nhân viên nhà tang lễ, hầu hết các nạn nhân Covid-19 qua đời trong cô độc và khi họ ra đi, gia đình cũng được yêu cầu phải cách ly. Jenny và các đồng nghiệp cố gắng tìm ra cách để các gia đình có thể nói lời vĩnh biệt với người thân đã mất của họ. Đối với những trường hợp hỏa táng, họ cho phép người nhà đổ tro vào tiểu và nói vài lời sau cuối.

Nhà tang lễ ở Harlem cũng là một trong số ít các cơ sở kiểu này cho phép gia đình nhìn mặt người thân thiệt mạng vì Covid-19. Song, theo quy định phòng chống dịch, chỉ 10 người có thể vào một lần và họ đều phải đeo khẩu trang và găng tay.

Jenny và ba đồng nghiệp của cô đang phải tự trông chừng nhau mỗi ngày. Họ tự nhủ bản thân phải kiềm chế cảm xúc vì họ "vẫn phải tiến về phía trước và hiện không phải lúc để nghỉ ngơi".

Tuấn Anh